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Empantanada, la licitación de la banda de 700 MHz en Colombia

- 29.05.2017, 08:13
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Colombia realizó una de las más importantes asignaciones de espectro en su historia en 2013. Cinco operadores (Claro, DirecTV, Avantel, Tigo y Movistar) obtuvieron bloques en las bandas de 2.5 GHz y AWS (1700-2100 MHz). Adicionalmente al pago por las frecuencias, los operadores tuvieron compromisos de cobertura y, al mismo tiempo, proporcionar tabletas a estudiantes de bajos ingresos, así como migrar a la Policía y el Ejército a redes 4G.

El gobierno colombiano recaudó por la subasta 400 millones de dólares, muy por arriba de lo inicialmente planeado. Claro, por ser considerado el operador dominante, no se le permitió participar en la subasta de la banda AWS.  Por su parte, Tigo llegó al tope de espectro permitido de 85 MHz, por lo que derivado de su fusión con UNE que contaba con 50 MHz de espectro, superó el límite establecido por la regulación colombiana y ha tenido que devolver paulatinamente 50 MHz al gobierno colombiano.

Colombia es uno de los pioneros en 4G-LTE en América Latina, siendo el primer país de América del Sur en lanzar servicios 4G-LTE. UNE inició operaciones con esta nueva plataforma en diciembre de 2011, siendo su proveedor tecnológico, Ericsson. Los servicios de banda ancha de UNE operaban en la banda de 2.5 GHz y estaban dirigidos a la población de altos ingresos. Colombia se posicionaba de esta manera como un líder indiscutible en la adopción tecnológica en la región, a los ojos de la comunidad internacional de telecomunicaciones. 

En 2012, las acciones implementadas por el gobierno colombiano en materia de TICs, fue reconocida por Asociación Mundial de Operadores Móviles (GSMA) como la mejor política pública de acceso a la banda ancha, lo cual manifiesta el grado de avance que Colombia estaba desarrollando en el sector de telecomunicaciones. Su Plan Vive Digital le continúo dando reconocimientos importantes a nivel mundial. En febrero de 2016, la misma GSMA le otorgó el reconocimiento como el país con la mejor estrategia gubernamental para la gestión de espectro para comunicaciones móviles de banda ancha. El reconocimiento fue derivado de la gestión de espectro que estaba realizando el Ministerio de Tecnologías de la Información y las Comunicaciones (MinTIC)  y la  Agencia Nacional del Espectro (ANE) para administrar el crecimiento esperado de las conexiones a Internet móvil y la planeación a largo plazo para cumplir con las metas del Plan Vive Digital. El reconocimiento fue dado en el Mobile World Congress de Barcelona en su edición 2016.

No obstante lo anterior, la subasta de la frecuencia de 700 MHz, considerada como la más viable para servicios 4G-LTE, anunciada desde que se entregaron las frecuencias a Claro, DirecTV, Avantel, Tigo y Movistar en junio de 2013,  ha sido demorada hasta ahora.

En febrero de 2017, el MinTIC y la ANE anunciaron el inicio de una consulta pública de un borrador para la asignación de espectro de las bandas de 700 MHz y 1,900 MHz. La consulta tuvo el propósito de conocer los comentarios de todos los actores del mercado con el objetivo de avanzar en la subasta de las bandas de frecuencia señaladas.

El borrador de las autoridades colombianas manifiesta la intención del gobierno de aumentar los límites de espectro permitido por operador; para las bandas bajas (689 MHz a 960 MHz) el aumento sería de 30 MHz a 45 MHz por operador y en las banda altas (1710MHz a 2690 MHz) de 85 MHz a 90 MHz. El borrador objeto de la consulta pública señala que en la subasta podrían participar tanto operadores nacionales como extranjeros y los ganadores podrán explotar el espectro por un periodo de diez años con posibilidad de renovación. Las obligaciones a que estarán sujetos los ganadores serán dar una cobertura en zonas rurales de 30 por ciento en el primer año, 70 por ciento en el segundo año y 100 por ciento en el tercer año, conectividad, gestión y operación de zonas Wi-Fi.

Parecería inminente la subasta de las bandas de 700 MHz y  de 1,900 MHz después de tantos retrasos; sin embargo, las posiciones de los operadores, así como las del Congreso colombiano, parecen encontradas.

Por parte de los operadores, Tigo pide posponer la subasta de 700 MHz hasta que las condiciones macroeconómicas de Colombia mejoren y, al mismo tiempo, las condiciones de competencia en el mercado se regularicen.  Movistar también señala que no existen condiciones de competencia en el mercado, mientras que Claro manifiesta el conflicto de interés al tener el Estado colombiano participación accionaria del 32.5 por ciento en  la española Movistar, lo cual repercutirá en la subasta de espectro.

En el Congreso, los legisladores también cuestionan un ambiente económico poco favorable para efectuar la subasta y, al mismo tiempo, manifiestan la posible posición dominante de Claro.

En el contexto anterior habrá que considerar que la banda de 700 MHz presenta una serie de beneficios sobre bandas más altas como la de 2.5 GHz. Uno de estos beneficios es sin duda su cobertura que, al permitir acceder a mayores áreas, reduce sustancialmente las inversiones que los operadores deben realizar. De acuerdo con la GSMA puede ser 70 por ciento más económico desplegar una red en la banda de 700 MHz que con la banda de 2.5 GHz, es decir, más cobertura a un menor costo; no obstante, más allá de aspectos técnicos y debates entre operadores y legisladores,  es importante señalar que el demorar más la subasta de la frecuencia de 700 MHz tendrá un impacto negativo en el consumidor colombiano.

Colombia se ha distinguido por una fuerte adopción de banda ancha derivado de su Plan Vive Digital. En 2016 llegó a 9.4 millones de conexiones de banda ancha móvil, un crecimiento de 35.6 por ciento comparado con 2015.  La cifra es más representativa si consideramos que la tasa de crecimiento de la banda ancha fija fue de sólo 7.3 por ciento en el mismo periodo. Lo anterior significa que cada día los colombianos utilizan más dispositivos móviles y que a su vez demandarán más ancho de banda que les permita hacer uso de aplicaciones móviles confiables y seguras.  En este contexto, se espera una fuerte explosión de datos móviles en el presente y en el futuro, por lo cual la necesidad de espectro es vital.

En este sentido, Colombia tiene actualmente 355 MHz de espectro asignado. La recomendación de la UIT de 2015 manifiesta que el espectro asignado debería ser de 1,300 MHz y para 2020, la asignación debería ser de 1,720 MHz.  El retraso de la subasta de la banda de 700 MHz y la de 1,900 MHz complicarán cumplir con las recomendaciones de la UIT que están basadas en las tasas esperadas de crecimiento del tráfico de datos móviles, en función de un mayor número de dispositivos móviles, así como un mayor consumo de aplicaciones móviles.

Habrá que señalar que muchos poblados colombianos no tienen buena cobertura de servicios móviles y no han accedido a tecnologías como 4G, por lo cual la subasta de espectro es necesaria para poder dar cobertura de servicios móviles a esos poblados.

Por otra parte, si Tigo no ve condiciones económicas para la subasta de espectro y existe un conflicto de intereses por la participación accionaria del gobierno colombiano en Movistar y se cuestiona la posición de la mexicana Claro,  entonces ¿se debería cancelar la subasta de espectro? Estas tres compañías poseen más del 90 por ciento de suscriptores móviles. El reto es ahora del regulador, el cual deberá tomar decisiones que permitan la subasta de espectro que, a su vez, promueva el desarrollo de la banda ancha móvil en Colombia. El usuario no debe ser olvidado en este proceso.

Por último, la contribución de los servicios móviles al producto interno bruto es significativo. La GSMA señaló que en 2015, esta contribución fue de 5.0 por ciento y para el año 2020 será de 5.5 por ciento en América Latina. El retraso de la subasta de espectro en Colombia iría en contra del desarrollo del sector, así como del crecimiento del PIB y, de esta manera, el ejemplo que Colombia dio al mundo en materia de banda ancha y manejo de espectro se lo habrá llevado el viento.

Servando Vargas

Servando Vargas es consultor independiente especializado en telecomunicaciones.

Síguelo en Twitter: @ServandoVargas

 
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